Economía General

Los productos que volvieron loco al mundo

Llegaron a desencadenar guerras. Otros hicieron que el ser humano recorriera miles y miles de kilómetros en su búsqueda. Incluso algunos estuvieron a punto de desaparecer por su elevada explotación. ¿Por qué el interés de la humanidad en estas materias primas? ¿Qué desató la locura? Curiosas historias que demuestran cómo el hombre es capaz de todo por conseguir aquello que desea.

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seda

SEDA

Hay que remontar al siglo I a.C. (concretamente al año 114) para descubrir cómo el hombre viajaba desde China hasta Europa con el firme propósito de vender seda. Un recorrido que tardaba ocho años y que suponía más de 8.000 kilómetros. En el camino no faltaban desventuras, desgracias, e impuestos… muchos impuestos. No en vano, por cada país que se pasaba, había que rascarse el bolsillo. Aquellos comerciantes no solo cargaban con seda, pero sí era el material del que sacaban un mayor rendimiento. Estuvo en funcionamiento durante toda la Edad Media, y comenzó a decaer cuando los gusanos, y su alimento (la morera) salieron de China.

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ESPECIAS

Hoy los hogares las disfrutan de a un precio razonablemente módico. Pero hubo épocas en las que conseguir algunas como la canela, la pimienta o el clavo era todo un privilegio. Incluso se llegaban a recorrer más de 15.000 kilómetros, desde Indonesia hasta Europa, para hacerse con ellas. ¿Por qué todo el mundo quería acudir como moscas a un panal de rica miel llamado especias? Porque eran el ‘material’ imprescindible para hacer algo que hoy nos parece rarísimo: no sólo servían para condimentar los alimentos, como sucede en la actualidad, sino que también los conservaban. Incluso hacían algo tan loable como aniquilar bacterias.

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ALGODÓN

Si ha tenido la oportunidad de contemplar un campo de algodón seguro que se ha quedado prendado por su blancura. Pues bien, aunque hoy muchas prendas están confeccionadas con este material, no fue hasta mediados del siglo XVII cuando empezó a despuntar. Y todo gracias a un invento: la hiladora. Grandes potencias como Estados Unidos, Rusia o China hicieron de la producción de este producto su santo y seña. Durante el siglo XX vivió un auténtico boom, y su utilidad va más allá de la simple elaboración de prendas. ¿Había pensado que es un componente utilizado en la elaboración de bombas?

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oro

ORO

No sé piensen que nos hemos olvidado de él. No en vano, la humanidad fue capaz de trasladarse de países, incluso de continentes, pero conseguir tan preciado tesoro. Si nos retrotraemos en el tiempo, los sumerios utilizaban este material como simple adorno. Luego los persas fueron quienes comenzaron a usarlo como moneda. Ese fue el pistoletazo de salida de una auténtica locura. ¿Qué decir de los españoles en el nuevo mundo? ¿O los colonos en Norteamérica y su famosa ‘fiebre del oro’ reflejada en cientos y cientos de películas? Además, se le considera un valor refugio, a los que todo el mundo acude cuando las crisis hacen mella en las economías.

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diamante

DIAMANTES

Otra de las materias primas que han sido un auténtico filón para los realizadores de películas. ¿Quién no ha visto ‘Desayuno con diamantes’? Ya en la época de los romanos, éstos consideraban a estas piedras preciosas como símbolo de riqueza y distinción. Y cuatro son los factores que inciden en que el carbono cristalice y se transforme: tiempo, mucho tiempo; calor; presión; y los movimientos de tierra. Los principales filones están en África, y el cine también ha sabido sacar partido de su explotación, por ejemplo, en ‘Diamantes de sangre’. Existen cuatro bolsas donde se comercia su precio, y las cuatro están en Amberes (Bélgica).

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PETRÓLEO

De radiante actualidad por la caída que ha sufrido en los últimos meses el denominado barril de crudo, o brent. El también llamado como ‘oro negro’ tiene multitud de utilidades, no solo permitirle coger su coche y desplazarse. Plásticos, fertilizantes, el asfalto por el que circula su vehículo… Hay datos que indican que los árabes lo llegaron a utilizar como medicina, pero cuando realmente empezó a despegar fue a finales del siglo XVIII, cuando el queroseno comenzó a utilizarse en los domicilios para iluminarlos. La llegada del automóvil, más en concreto, el uso masivo del motor de explosión, a principios del siglo XX, fue el espaldarazo definitivo. Incluso a lo largo de la historia ha habido diferentes crisis del petróleo.

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wolframio

WOLFRAMIO

Fue objeto de deseo tanto por parte de los denominados aliados como por los alemanes durante la II Guerra Mundial. ¿Y por qué ese ansia? Porque se trataba de un mineral cuya principal virtud era que tenía una muy alta capacidad para soportar las temperaturas más extremas. Una condición esencial, imprescindible, para endurecer todo lo relacionado con la maquinaria de guerra como las armas y los proyectiles. En esta singular partida jugó una baza muy especial España, ya que se trata de un componente que se encuentra en abundancia sobre todo en el norte. Eso sí, cuando terminó el conflicto, su precio cayó cual castillo de naipes. También llamado tungsteno, es uno de los componentes de las bombillas tradicionales.

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azucar

AZÚCAR

Es un gesto habitual para millones de personas: a la hora de tomar un café o una infusión, uno o dos terrones de azúcar. Incluso se puede decir que ha generado toda una industria a su alrededor. ¿Quién se puede resistir a un dulce? Lo que quizás desconozcan es que, en el siglo XV, no estaba al alcance de todo el mundo. Era cara, en dos palabras. Por eso solo disponían de ella unos pocos favorecidos. Además, su utilización se restringía a las farmacias, ya que por aquel entonces se decía que tenía fines terapéuticos. Pero tal era su fama, y su ansia por conseguirla, que finalmente los agricultores se decidieron a plantar de forma masiva caña de azúcar y remolacha azucarera. De esta forma, sus precios se desplomaron.

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ballena

BALLENA AZUL

A lo mejor han leído Moby Dick, y les encanta la historia de un barco ballenero capitaneado por un capitán obsesionado por dar caza a una ballena blanca. Trasladado a la vida real, y multiplicado por gran cantidad de barcos de este calado, es lo que sucedió a principios del siglo XX y durante más de cuatro décadas. No se trataba de ballenas blancas, sino azules, que miden más de 30 metros de largo y pesan más de 180.000 kilos. Fue un animal codiciado porque de él se extraía un aceite con el que se iluminaban las casas, y también se obtenían jabones y glicerinas. A mediados de la década de los 60 se prohibió su caza.

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COLTÁN

De todos los materiales que hemos ido desgranando quizás es el que más le suene a chino. Pero no debería ser así. Porque cuando suena su teléfono móvil, por ejemplo, debería saber que el mismo tiene entre sus componentes al coltán. También está presente en los ordenadores, ya que es un elemento preciado en la fabricación de equipos electrónicos. Como curiosidad no se trata de un solo mineral, sino de dos: columbita y tantalita (de ahí su nombre, de la mezcla de ambos nombres). Y, su valor es tal, que incluso ha dado lugar a guerras, como la acaecida en la República Democrática del Congo, uno de sus principales productores.

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