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Grandes viajes espaciales de la NASA

Este año 2015 se cumplirían 100 años de la aparición del Comité Consejero Nacional para la Aeronáutica (NACA por sus siglas en inglés), una agencia federal de Estados Unidos cuyo objetivo era emprender, fomentar e institucionalizar las investigaciones aeronáuticas. Se considera la organización predecesora de la actual Administración Nacional para la Aeronáutica y el Espacio (NASA), que se fundó en octubre de 1958, en plena Guerra Fría y como respuesta al lanzamiento del Sputnik un año antes. Desde entonces, la NASA no ha dejado de cosechar logros por todo el Espacio.

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La Luna

Si existe un viaje espacial que la humanidad recordará siempre, por muchos años que pasen, es el de La Luna. El 21 de julio de 1969 todo el mundo estaba pendiente de la radio y la televisión para ser testigos del acontecimiento que podría cambiar el rumbo de la historia, tal y como aseguró Neil Amstrong con su famosa frase “es un pequeño paso para un hombre, pero un gran salto para la humanidad”. Se estima que cerca de 600 millones de personas, alrededor del mundo entero, siguieron en directo el alunizaje, retransmitido desde el Observatorio de Parkes, en Australia. Como pasa con la mayoría de los grandes avances, no faltan personas que aseguran que el momento de la llegada de Amstrong fue un montaje para glorificar a EE.UU. ante el mundo.

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Mercury

Fue un proyecto anterior al viaje a La Luna y el que pretendía conseguir que, por primera vez, el hombre llegara a la órbita terrestre. Se estudiaron mucho los modelos de nave que se podían llevar hasta allí y se terminó optando por las cápsulas espaciales balísticas. Este patrón se definió en 1958 y es el que se sigue utilizando en la actualidad. Y el 5 de mayo de 1961 llegó el gran acontecimiento anunciado: el astronauta Alan Shephard se convirtió en el primer estadounidense en el Espacio. El vuelo, a bordo del Freedom 7, duró unos 15 minutos. El problema fue que la URSS se adelantó y, un año antes, envió a Yuri Gagarin a bordo del Vostok 1.

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Gemini

El reto de la misión Mercury sentó las bases de la siguiente, Gemini. El principal propósito era perfeccionar las naves espaciales: adecuarlas para soportar mejor las complicadas condiciones de temperatura, aguantar más tiempo de vuelo y para que pudieran realizar encuentros, acoplamientos y otras maniobras fundamentales para que una nave pudiera alunizar, pero también volver a la Tierra. El proyecto comenzó en 1962 y superar a los soviéticos en la carrera espacial era esencial para el orgullo estadounidense. El primer vuelo fue en marzo de 1965, al que siguieron otros nueve que sirvieron para valorar los efectos de la ingravidez en el hombre, aspecto importante para futuros viajes más ambiciosos.

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Apolo

Se trata de uno de los programas más famosos de la NASA, quizá por la gran cantidad de dinero que tuvo que invertir Estados Unidos para llevarlo a cabo. Se calcula que el coste fue de 200.000 millones de dólares actuales. Las lanzaderas fueron los cohetes Saturno, mucho más amplios que los anteriores. También la nave era mayor, dividida en dos partes principales, una se quedaría en La Luna y la otra regresaría a la Tierra. A finales de 1968, el Apolo 8 fue el primero en dar la vuelta al planeta lunar con astronautas a bordo. Esta misión y otras posteriores fueron las que permitieron el éxito de Amstrong. Gracias a todas estas misiones, se registraron informaciones científicas muy valiosas para el estudio de la astronomía, la ingeniería y la maquinaria.

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Skylab

Esta estación espacial fue la primera financiada y construida de manera íntegra por Estados Unidos. Tanto su creación como su puesta en marcha no generaron demasiado entusiasmo en la NASA porque lo que en realidad quería haber hecho era una estación mucho más grande, que pudiera albergar hasta 50 personas. Sin embargo, el tiempo ha demostrado que Skylab ha sido un éxito rotundo. Se trata de la estación espacial más pesada y voluminosa que ha llegado al Espacio con un único lanzamiento. Aunque en ese momento sufriera la pérdida de su protección térmica y un panel solar generador de electricidad, su tripulación fue capaz de arreglarla sin necesidad de nada ni nadie de la Tierra. Estuvo ocupada por tres tripulaciones, durante 171 días e incluía un laboratorio que permitía estudiar la microgravedad.

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Transbordador espacial

Este proyecto, que pretendía ser un vehículo que se pudiera reutilizar con frecuencia, concentró los intereses de la NASA durante las décadas de los 70 y 80. La primera nave se lanzó en abril de 1981 y en 1985 lo habían conseguido: poseían cuatro transbordadores orbitales. Las dimensiones de este nuevo reto eran gigantes para lo que hasta entonces se había lanzado al espacio. Se componía de un avión espacial con un tanque de combustible y dos cohetes para el lanzamiento; y sus misiones se podían alargar hasta 17 días. A lo largo de 20 misiones y 15 años, el transbordador transportó un laboratorio espacial y permitió el lanzamiento del telescopio espacio Hubble. Después de dos desastres que implicaron la muerte de varios astronautas, este innovador proyecto llegó a su fin en julio de 2011.

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Estación espacial internacional

A raíz de una cooperación entre Rusia y Estados Unidos, se construyó la mayor estación espacial jamás imaginada, la Estación Espacial Internacional (EEI). Aunque colaboraron otros países (Japón, Europa y Canadá), los principales socios del proyecto eran las dos potencias enfrentadas en la Guerra Fría. La estación integra el laboratorio Columbus europeo y se espera que todas sus partes terminen de ensamblarse en 2016. La estación se puede ver, a simple vista, desde la Tierra y se trata del satélite artificial más grande.

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Curiosity

Su nombre original es Mars Science Laboratory. Suena a ciencia ficción, pero esto es Curiosity: una misión espacial, con la NASA al mando, que cuenta con un astromóvil de exploración marciana. Aunque su lanzamiento se retrasó 2 años, el aterrizaje en Marte fue un gran éxito y no tardó nada en enviar las primeras imágenes de lo que tenía alrededor. El artefacto no tiene nada que ver con los anteriores enviados a Marte y cuenta con instrumentos científicos más que avanzados, algunos proporcionados por la comunidad internacional. Su objetivo es recoger muestras de suelo y polvo rocoso durante un año marciano (1,88 años terrestres) para su posterior estudio. Se quiere averiguar la capacidad que tuvo y que tiene el planeta rojo para albergar vida en él.

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Voyager 1

En septiembre de 2013 la cápsula espacial Voyager 1 se consolidó como el primer objeto humano que lleva a cabo un viaje interestelar. Sin ningún tipo de tripulación a bordo, la nave espacial traspasó una de las fronteras menos exploradas y más peligrosas: atravesó la frontera magnética que separa al Sol, los planetas del Sistema Solar y el viento solar del resto de la galaxia. Gracias a este viaje, que inició hace más de 36 años, nos hizo llegar múltiples primeros planos de Júpiter y Saturno. Después, siguió su camino y en la actualidad se encuentra a 18.800 millones de kilómetros de la Tierra.

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Proyecto 2024

El año pasado, la NASA hizo público un proyecto más que curioso. En 2024 quiere enviar una gran cantidad de nombres en una misión espacial, que incluye el planeta rojo. Los nombres se grabarán en un microchip del tamaño de una moneda y se pondrá en la nave espacial que lleve a cabo la misión. En el primer vuelo de prueba, se ha previsto que la nave dé dos vueltas a la órbita de la Tierra. Además, la NASA también quiere enviar a Marte a un número concreto de personas para convertirlas en la primera colonia humana en este planeta. Habrá que ver si de verdad es posible y necesario hacer realidad esta idea.

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